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Mining Leftovers: Making Futures on the Margins of Capitalism

By Pablo Jaramillo

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Cite As:
Jaramillo, Pablo. 2020. “Mining Leftovers: Making Futures on the Margins of Capitalism”. Cultural Anthropology 35 (1):48–73. https://doi.org/10.14506/ca35.1.07.

Abstract

The Colombian government and large-scale mining companies accuse small-scale gold miners of lacking a sense of the future, thereby harming the future of Colombia. In this article, I argue that marginalized people who extract gold with small-scale techniques create an alternative sense of future by engaging with the leftovers of their gold mining practices. This article is based on ethnographic fieldwork with people who struggle to make a living in the wake of large-scale mining interventions in the town of Marmato. Small-scale mining constantly creates simple by-products—gases, rubble, and mud—that look like waste. Small-scale miners engage with such substances as a way to make sense of their lives and the future. Making the relationships between humans and geological substances, waste and technology visible elucidates alternative forms of life that “get in the way” of a multinational mining company, the national government, local mafias, and financial markets hungry for gold in times of crisis. By analyzing people’s engagement with leftovers, I offer an understanding of resilience and survival in the margins of capitalist cycles of violence.

Resumen

El gobierno de Colombia y las compañías mineras a gran escala ven la minería a pequeña escala como una práctica sin futuro y dañina para el país. En este artículo argumento que las personas marginalizadas que extraen oro a pequeña escala crean sentidos de futuro alternativos al entrar en relación con las sobras de sus propias prácticas mineras. El artículo está basado en trabajo de campo etnográfico en el pueblo de Marmato, con personas que luchan por sobrevivir ante la inminencia de la ejecución de un proyecto de minería a gran escala en la montaña donde se localiza el pueblo. La minería a pequeña escala crea subproductos de manera permanente—colas, sobrantes y restos—que parecen basura. No obstante, los mineros a pequeña escala se involucran con estas sustancias como una forma de hacer sentido sobre sus propias vidas y futuros. Hacer visible la relación entre humanos y sustancias geológicas, desechos y tecnología hace posible apreciar formas alternativas de vida que “se ponen en el camino” de una multinacional minera, el gobierno nacional, mafias locales y los mercados financieros que buscan oro en tiempos de crisis. Al analizar la relación de las personas con gases, escombros, rocas, y barro, aporto una posibilidad de entender la resiliencia y subsistencia en los márgenes del capitalismo y sus ciclos de violencia.

Keywords

leftovers; affect; future; mineral resources; gold; mining conflicts; work; nonhumans; sobras; afecto; recursos minerales; oro; conflictos mineros; trabajo; no-humanos